Et korstog for at udfordre valget i 2020, velsignet af kirkeledere

COLORADO SPRINGS, Colorado — Gudstjenesten kl. 11 i Church for All Nations, en stor ikke-konfessionel evangelisk kirke i Colorados næststørste by, begyndte, som sådanne gudstjenester normalt gør. Menigheden af ​​unge familier og ældre par svajede og sang med til levende musik. Mark Cowart, kirkens seniorpræst, leverede en opdatering om et kirkemissionsprojekt.

Så vendte hr. Cowart prædikestolen over til en gæstetaler, William J. Federer.

En evangelisk kommentator og en gang republikansk kongreskandidat, hr. Federer førte menigheden gennem en timelang PowerPoint-præsentation baseret på hans bog fra 2020, “Socialism – The Real History from Platon to the Present: How the Deep State Capitalizes on Crises to Consolide Control .” Mange menigheder skrev i de notesbøger, de havde med hjemmefra.

“Jeg tror, ​​at Gud skubber verden til et beslutnings-øjeblik,” sagde Mr. Federer og byggede hen imod sin konklusion. »Vi plejede at have nationale politikere, der holdt helvedes sluser tilbage. Paraplyen er blevet revet i stykker efter 6. januar, og nu regner det ned over os alle. Vi havde politikere, der skulle attestere det – og i stedet accepterede de det bare. Og se, en antikristen ånd er blevet frigivet over hele landet og verden.”

Evangeliske kirker har længe været magtfulde køretøjer for græsrodsaktivisme og indflydelse på det amerikanske højre, mobiliseret omkring emner som abort og homoseksuelle ægteskaber. Nu har nogle af disse kirker taget en ny sag til sig: at fremme Donald J. Trumps falske påstand om, at valget i 2020 blev stjålet.

I de 17 måneder siden præsidentvalget har præster i disse kirker prædiket om svigagtige stemmer og vage påstande om valgindblanding. De har åbnet deres kirkedøre for talere, der promoverer miskrediterede teorier om at vælte præsident Joe Bidens sejr og lånt en finér af åndelig autoritet til aktivister, som ofte pakker sig ind i kristen retfærdigheds sprog.

For disse kirkeledere er Trumps fortælling om valget i 2020 blevet en fremtrædende stamme i en apokalyptisk vision om venstrefløjen, der løber amok.

“Hvad sker der i vores land lige nu med dette nylige valg og den svigagtige karakter af det?” Mr. Cowart, som ikke reagerede på flere anmodninger om kommentarer, spurgte i en prædiken sidste år. “Hvad sker der?”

Det er svært at måle omfanget af kirkernes engagement i spørgsmålet. Forskning tyder på, at et lille mindretal af evangeliske præster bringer politik på prædikestolen. “Jeg tror, ​​at det store flertal af præster indser, at det ikke er meget nyttigt at være meget politisk,” sagde Ryan Burge, en assisterende professor i statskundskab ved Eastern Illinois University og en baptistpræst.

Alligevel viser undersøgelser, at troen på et svigagtigt valg bevarer et solidt greb om hvide evangeliske kirkegængere generelt, hr. Trumps mest loyale valgkreds i 2020. En meningsmåling udgivet i november af Public Religion Research Institute viste, at 60 procent af de hvide evangeliske respondenter fortsatte at tro, at valget blev stjålet – en langt højere andel end andre kristne grupper af enhver race. Det tal var omkring 40 procent for hvide katolikker, 19 procent for latinamerikanske katolikker og 18 procent for sorte protestanter.

Blandt evangelikale ser det ud til, at “en høj procentdel går i lås med Trump, valgkonspirationerne og vagten, der ‘tager tilbage af Amerika’,” sagde Rob Brendle, ledende præst ved Denver United Church, som huskede, at da han kritiserede nogle kristne ‘ omfavnelse af angrebet 6. januar på US Capitol i en prædiken søndagen efter optøjet mistede han omkring hundrede medlemmer af sin menighed, som talte omkring 1.500 før pandemien.

Han tror, ​​at mange præster kan dele den opfattelse. “Jeg tror, ​​at juryen stadig er ude, men det er ikke en udkant,” sagde han.

Nogle af de nationale evangeliske skikkelser, der støttede Mr. Trump under hans præsidentperiode og hans kampagne i 2020, som Robert Jeffress fra First Baptist Church i Dallas, adskilte sig fra hans insisteren på, at valget blev stjålet. Franklin Graham, søn af evangelisten Billy Graham og præsidenten for Samaritan’s Purse, var tvetydig. Ved at skrive på Facebook måneden efter valget anerkendte hr. Graham hr. Bidens sejr, men sagde, at da hr. Trump hævdede, at valget var svindlet mod ham, “har jeg en tendens til at tro på ham.”

Andre tog imod hr. Trumps påstande eller argumenterede for bevarelsen af ​​hans styre på trods af hans tab. Kort efter at valget var indkaldt til Mr. Biden, ledede Paula White, en tv-elevangelist fra Florida, som fungerede som trosrådgiver i Det Hvide Hus under Mr. Trumps præsidentperiode, en bønnegudstjeneste, hvor hun og andre bad Gud om at omstøde valget.

Greg Locke, en prædikant, der leder Global Vision Bible Church i Mount Juliet, Tenn., talte sammen med Alex Jones fra Infowars ved en “Rally for Revival”-demonstration i Washington natten før angrebet den 6. januar. Mr. Locke bad for de stolte drenge, den voldelige højreekstremistiske gruppe, og for Enrique Tarrio, organisationens leder, som siden er blevet tiltalt anklaget for sammensværgelse for sin rolle i Capitol-oprøret.

Mr. Locke – hvis menighed er relativt lille, men som hævder et socialt mediepublikum i millionklassen – er en af ​​mere end et dusin præster, der har optrådt på scenen ved ReAwaken America Tour: et omrejsende roadshow, der har vist republikanske politikere fra højrefløjen. , anti-vaccine-aktivister, valgkonspiratister og Trumpworld-personligheder, herunder generalløjtnant Michael Flynn, en central figur i bestræbelserne på at vælte valget i slutningen af ​​2020.

Begivenheden har tiltrukket skarer af tusindvis af Trump-tilhængere i ni stater i det seneste år. Alle undtagen et af turens stop har været værter af megakirker, og turen er sponsoreret af et karismatisk kristent mediefirma.

Forestillingerne omslutter fortællingen om valgsvindel i en megakirkelig atmosfære, komplet med gudstjenestemusik og bøn, og har trukket kritik fra nogle kristne præster. Da turen kom til en kirke i San Marcos, Californien, i denne måned, fordømte en lokal metodistminister det som en “irreligiøs vederstyggelighed” i et udtalelsesessay.

Mindre kirker har i mellemtiden vist sig at være et vigtigt støttenetværk for de enkelte aktivister, der nu rejser rundt i landet for at promovere fortællingen om et stjålet valg.

“Kirker og barer, skat. Det var der, det foregik i 1776,” skrev Douglas Frank, en gymnasielærer i matematik og naturfag i Ohio, hvis vidt debunkede analyser af 2020-resultaterne har haft indflydelse på valgkonspiratister, i et Telegram-indlæg i sidste måned. Indtil videre i år har mere end en tredjedel af de taler, han har promoveret på sine sociale medier, været vært for kirker eller religiøse grupper.

Seth Keshel, en tidligere hærkaptajn og militær efterretningsanalytiker, der arbejdede sammen med Mr. Flynn i ugerne umiddelbart efter valget, er en populær lodtrækning blandt de samme folkemængder. Han tilskrev udbredelsen af ​​kirker på kredsløbet til lokale arrangørers instinkter.

“De fleste konservative er evangeliske og tænker naturligvis ‘kirke’ som et mødested,” skrev han i en e-mail. “Der er nogle præster, der er mere tændte over valg og frihed, men ikke alle.”

Kirker bruges almindeligvis som rum for begivenheder, som de ikke direkte støtter. Men ofte har præster i de kirker, der er værter for disse talere, brugt deres optræden som en anledning til at udtale sig om valget til deres menighed.

“Dette vil være din mulighed for at finde ud af reel information om, hvad der virkelig skete ved valgstederne,” fortalte DJ Rabe, en præst i The House Ministry Center, en ikke-konfessionel kirke i Snohomish, Washington, til sin menighed ved søndagsgudstjenesten før en kl. Keshels taleoptræden i august. “Her er, hvad vi skal finde ud af: Det, alle tror, ​​skete, skete ikke rigtigt. Oplysningerne kommer ud.”

Forbindelsen mellem kirker og valgaktivister har været særligt synlig i Colorado Springs, et mangeårigt centrum for konservativ evangelisk politisk magt, der på det seneste er blevet et arnested for “valgintegritets”-korstoget.

Byen er hjemsted for to særligt aktive grupper dedikeret til sagen: den amerikanske valgintegritetsplan og FEC United, en højreorienteret organisation, der protesterede mod Covid-lockdowns i begyndelsen af ​​2020 og senere blev en fremtrædende fortaler for valgkonspirationer.

Begge grupper har støtte fra lokale kirker. Church for All Nations har to gange været vært for taler af amerikanske valgintegritetsplanledere i dens helligdom som en del af kirkens aktuelle begivenhedsforum. Ved den første begivenhed, efter at en kvinde blandt publikum sagde: “Jeg vil se numser i fængsel!” Ken Davis, en gruppeleder i kirken, svarede: “Jeg tror, ​​der er en vis straf for forræderi i dette land, og det er ikke fængsel.”

Den anden begivenhed, i marts, blev afholdt kort efter, at det regionale NAACP-kapittel og andre grupper indgav en retssag mod den amerikanske valgintegritetsplan. Organisationens frivillige – hvoraf nogle bar skydevåben, hævder retssagen – besøgte adresser, som de mente var potentielt forbundet med svigagtige stemmesedler, og spurgte indbyggerne, hvordan de stemte ved valget i 2020. Retssagen hævder, at deres handlinger overtrådte både 1965 Voting Rights Act og Ku Klux Klan Act of 1871. Holly Kasun, US Election Integrity Plans medstifter, kaldte retssagen for en “grundløs påstand” i en e-mail.

I februar var The Rock, en ikke-konfessionel evangelisk kirke i det nærliggende Castle Rock, Colo., vært for FEC United til en tale med Shawn Smith, en grundlægger af US Election Integrity Plan, og Tina Peters, kontorist og optegner i Mesa County, som har siden blevet tiltalt for anklager om, at hun udtænkte en ordning til at kopiere stemmemaskineharddiske og dele data med fremtrædende valgkonspiratorer i 2020. (I en erklæring fastholdt Ms. Peters, der stiller op som udenrigsminister i Colorado, sin uskyld.)

Mr. Smith skabte overskrifter, da han anklagede Colorados udenrigsminister, Jena Griswold, for valgsvindel og fortalte publikum: “Hvis du er involveret i valgsvindel, fortjener du at blive hængende.” Mike Polhemus, The Rocks præst, tog senere afstand til kirken fra begivenheden og fortalte en lokal tv-station, at Mr. Smiths bemærkninger var “upassende”.

“Smith tror på retfærdig proces og har sagt det adskillige gange,” sagde Ms. Kasun.

Andre præster har fortsat samarbejdet med FEC United. Ugen efter arrangementet på The Rock holdt gruppen et møde i Fervent Church i Colorado Springs. Arrangementet blev styret af kirkens præst, Garrett Graupner.

Mr. Graupner tjener også som FEC Uniteds præst, en rolle han beskriver som blot at tjene gruppens medlemmer. “Jeg er den åndelige omsorgsmand,” sagde han. “Hvis du bad mig om at være præst for The New York Times, ville jeg sige ja.”

Mr. Graupner har været en åbenhjertig modstander af Covid-restriktioner under hele pandemien, og han sagde, at hans største bekymring ikke nødvendigvis var valget, men snarere abort, kønsidentitet og undervisning om systemisk racisme i skolerne. “CRT” – kritisk raceteori – “er en bakke for mig at dø på,” sagde han.

Ikke desto mindre sagde han: “Jeg har set nogle beviser for at tro, at valget blev pillet ved på et tidspunkt.”

“Jeg kunne sende dig tonsvis af materiale,” sagde han.

Leave a Reply

Your email address will not be published.